Le vaccin contre le coronavirus approche les derniers tests à Cuba

LA HAVANE, 17 février Des gens font la queue pendant quatre heures pour acheter du détergent à La Havane.

Les pharmacies cubaines n’ont plus de médicaments contre la douleur. Il y a des pénuries nationales de pain.

Et pourtant, le gouvernement cubain se dit au bord d’une réalisation scientifique extraordinaire: la production de masse d’un vaccin contre le coronavirus inventé sur l’île.
L’un des quatre vaccins mis au point par des scientifiques cubains entrera dans une phase finale de test le mois prochain, une étape cruciale vers l’approbation réglementaire qui, en cas de succès, pourrait mettre l’île sur la voie de l’inoculation de toute sa population et de l’exportation à l’étranger d’ici la fin de l’année.

Si le vaccin s’avère sûr et efficace, il donnerait au gouvernement cubain une victoire politique significative – et une chance de sauver la nation de la ruine économique. Pour un pays qui vante depuis des décennies son système de soins de santé sophistiqué comme une preuve des bienfaits du socialisme, le vaccin offre également une opportunité unique de relations publiques.

Le vaccin qui se dirige vers une dernière phase d’essais s’appelle Sovereign 2, en un clin d’œil, à la fierté, l’île reprend son autonomie, malgré des décennies d’hostilité de sa voisine du nord. Déjà, Cuba lance l’idée d’attirer les touristes sur ses rives avec l’irrésistible cocktail de soleil, de sable et d’un cliché de Sovereign 2. Vicente Vérez, l’un des scientifiques à la tête de l’équipe qui a développé le vaccin, a déclaré que l’île pourrait offrir des vaccins à tous les étrangers qui s’y rendent.

Le vaccin contre le coronavirus approche les derniers tests à Cuba Cuba lance l’idée d’attirer les touristes sur l’île en leur offrant du soleil – et une photo de son vaccin.

Crédit… Ramon Espinosa / Associated Press

«Ce n’est pas seulement la médecine et l’humanitarisme; il y a un gros gain économique s’ils peuvent maîtriser le virus », a déclaré Richard Feinberg, un expert cubain à l’Université de Californie à San Diego. «Ce ne sera pas seulement un revenu immédiat, mais un renforcement de la réputation du secteur pharmaceutique cubain de la biotechnologie, qui lui permettra de commercialiser d’autres produits médicaux.»

Les scientifiques cubains affirment que le gouvernement distribuera probablement des doses aux pays pauvres, conformément à sa pratique de longue date consistant à renforcer les relations internationales en donnant des médicaments et en envoyant des médecins pour faire face aux crises de santé publique à l’étranger.

«Cuba a toujours fait don de vaccins», a déclaré Gerardo Guillén, un scientifique qui développe deux des quatre vaccins au Centre national de génie génétique et de biotechnologie. «Nous aidons d’autres pays.»

Cuba a commencé à investir de l’argent dans la biotechnologie dans les années 80, dans le cadre de la volonté de Fidel Castro de rendre la nation autosuffisante face à un embargo américain qui rendait difficile l’obtention de médicaments produits à l’étranger.

L’investissement dans la santé publique a donné naissance à des dizaines d’institutions de recherche médicale et à un surplus de médecins, que Cuba envoie dans d’autres pays dans le cadre de missions médicales qui ont inclus la lutte contre Ebola en Afrique et le choléra en Haïti.
Au Brésil, ils ont dispensé des soins médicaux dans des régions reculées ou violentes du pays. Mais le programme a également été critiqué: les professionnels de la santé cubains gagnent de maigres salaires et ne sont pas autorisés à emmener leur famille à l’étranger; la majeure partie de l’argent payé pour leurs services va au gouvernement de l’île.

En 2019, la location de médecins, d’infirmières et de techniciens a rapporté 5,4 milliards de dollars, soit deux fois plus que le tourisme, moteur majeur de l’économie. Le secteur biotechnologique de l’île est également bien développé. Cuba fabrique huit des 12 vaccins administrés aux enfants de l’île et exporte des vaccins dans plus de 30 pays.

«C’est un géant de la biotechnologie», a déclaré Gail Reed, rédactrice en chef de MEDICC Review, une revue à comité de lecture de la médecine cubaine et du monde en développement, à propos de l’île.

«Les réalisations sont indéniables.» Des scientifiques cubains ont également mis au point des traitements innovants, notamment un vaccin pour réduire les tumeurs du cancer du poumon, qui est en cours d’essais avec le Roswell Park Comprehensive Cancer Center, basé à New York.

«Parfois, les gens pensent que parce que c’est Cuba, ils fabriquent simplement ces médicaments dans leur garage et les donnent aux gens, et ce n’est pas vrai», a déclaré Candace Johnson, présidente de Roswell Park. «Ils pratiquent exactement avec exactement les mêmes normes élevées que tous les autres pays produisent ces médicaments.»

Le vaccin contre le coronavirus approche les derniers tests à Cuba Cuba a commencé à investir de l’argent dans la biotechnologie dans les années 80, dans le cadre de la volonté de Fidel Castro de rendre la nation autosuffisante face à l’embargo américain.

Crédit… Ramon Espinosa / Associated Press

Mme Johnson a déclaré que les scientifiques cubains avaient démontré qu’ils «respectaient toutes les normes et contrôles appropriés» avant qu’elle ne soit en mesure d’apporter le médicament contre le cancer du poumon à New York.

La production du vaccin contre le coronavirus a été rendue plus compliquée par le durcissement des sanctions par l’administration Trump à Cuba. Les scientifiques affirment qu’ils n’ont pas été en mesure d’acheter tout le matériel et les matières premières dont ils ont besoin, y compris les spectromètres utilisés pour le contrôle de la qualité.
Les deux groupes de recherche travaillant sur le médicament n’en ont qu’un qui est assez puissant pour analyser le vaccin, a déclaré le Dr Guillén, et il a environ 20 ans. «Les Cubains sont non seulement capables de faire fonctionner de vieilles voitures, mais ils peuvent également réussir à faire fonctionner de vieux équipements», a déclaré Mitchell Valdes Sosa, directeur du Centre cubain de neurosciences.
Le vaccin Sovereign 2 a progressé à travers deux phases d’essais et devrait entrer dans une troisième phase, où il sera testé sur environ 150 000 personnes à Cuba et en Iran, qui ont manifesté leur intérêt pour l’achat du médicament. Le Mexique est également en pourparlers avec les Cubains pour participer à la troisième phase des procès.
Comme le vaccin développé par Novavax, une société américaine, Sovereign 2 est un vaccin à base de protéines qui contient une partie du virus Covid-19. Il nécessite trois doses administrées à intervalles de deux semaines et, contrairement aux vaccins Moderna et Pfizer, n’a pas besoin d’être stocké dans un congélateur – ce qui peut être un tirage au sort pour les pays plus pauvres qui manquent souvent de l’équipement pour conserver autant de doses congelées.
Le Dr Vérez a déclaré dans un message texte que Sovereign 2 est «très sûr avec très peu d’effets indésirables», une exigence pour passer à une troisième et dernière phase d’essais. Les scientifiques ne publieront pas son taux d’efficacité tant que les essais ne seront pas terminés. On ne sait toujours pas si le vaccin protégera contre de nouvelles variantes, dont l’une a déjà été détectée sur l’île.
Le gouvernement est optimiste et se vante qu’il pourrait produire 100 millions de doses cette année, plus que suffisant pour vacciner tout le pays de 11 millions et, éventuellement, de visiteurs étrangers.
(www.nytimes.com)