Falleció Eusebio Leal, historiador de La Habana

LA HAVANE, 31 juillet (AP) Eusebio Leal Spengler, qui a supervisé la transformation de la vieille Havane en ruine en une attraction touristique coloniale parfaitement restaurée,devenir maire de fait du centre-ville historique et l’un des intellectuels publics les plus éminents du pays, est décédé. Il avait 77 ans.

Il combattait le cancer.

Leal et ses efforts de restauration sont devenus si célèbres le long des rues bondées de La Havane qu’il avait souvent l’impression de tenir la cour lorsqu’il comparaissait en public, généralement sous sa marque de fabrique, de simples chemises et pantalons gris.

Les femmes âgées diraient à Leal que l’eau qui avait cessé de fonctionner dans leur appartement était de retour grâce à lui. D’autres déposaient des plaintes au sujet de leur situation de vie ou le féliciteraient d’avoir fait revivre la Vieille Havane.

“Appeler cela une reconstruction de quelque chose qui semblait mort et enterré peut attirer des regards sales et des renvois que le nôtre est une croisade romantique”, a écrit Leal dans un bulletin municipal en 2010. “Mais si c’était le cas, nous ne nous sentirions pas gênés. être considérés comme des romantiques à une époque si apocalyptique.

Né à La Havane le 11 septembre 1942, Leal a obtenu un doctorat en sciences historiques de l’Université de La Havane, perfectionnant ses compétences d’entrepreneur intellectuel qui a reconnu que la résurrection du quartier historique de la ville pouvait être une source d’argent.

Cela est devenu particulièrement important lorsque Cuba a adopté en masse le tourisme étranger après la dissolution de l’Union soviétique et la perte de ses milliards de dollars de subventions annuelles à l’île a conduit l’économie au bord de l’effondrement total.

Après une série de réformes économiques à l’échelle nationale et la déclaration de détente avec les États-Unis en décembre 2014, la restauration de la Vieille Havane par le gouvernement de Leal a pris de l’ampleur avec l’ouverture de centaines d’entreprises privées, allant de l’élégant restaurant aux galeries d’art remplies de touristes en visite à le pays s’est envolé.

Le boom a suscité des inquiétudes quant à l’embourgeoisement, car les Cubains expatriés ou ceux qui ont des liens avec des capitaux étrangers ont racheté des résidents de longue date et transformé leurs maisons en entreprises.

Photo: Desmond Boylan, AP

Leal a peu parlé du nouveau phénomène, mais a constamment plaidé pour le respect du passé de la Vieille Havane sans être piégé par celui-ci.

«J’ai toujours dénoncé la momification de la ville», a-t-il déclaré en 2016. «Il ne serait pas sage de montrer le passé sous une vitre.»

En 1967, Leal devient historien de la ville, en remplacement de son mentor, Emilio Roig de Leushenring. Il a supervisé la reconstruction de l’ancien bâtiment du gouvernement municipal sur la majestueuse Plaza de Armas, puis a utilisé un mélange de charisme et de diplomatie pour faire désigner la Vieille Havane comme site du patrimoine mondial de l’UNESCO en 1982.

Cette distinction a apporté un financement international pour revitaliser la région, mais Leal a également obtenu une autonomie sans précédent de la part des supérieurs du gouvernement, lui permettant de prélever des impôts dans le quartier et de conserver les bénéfices générés par ses projets pour réinvestir dans de nouveaux efforts de reconstruction.

Leal était membre du parlement cubain mais jouissait de plus de pouvoir au sein du Comité central du Parti communiste. Il n’était pas rare qu’il se rende à l’aéroport pour accueillir l’arrivée des chefs d’État étrangers et pour superviser les événements politiques et culturels publics.

En février 2008, le nom de Leal a été mentionné comme candidat à une promotion majeure lorsque Raul Castro a succédé à Fidel à la présidence de Cuba – en particulier compte tenu des opinions politiques généralement modérées de l’historien de la ville.

Au lieu de cela, Leal est resté à la tête de la Vieille Havane, au cœur d’une ville fondée en 1519 par les Espagnols. Jadis entouré par un mur de la ville, le quartier historique est un mélange de monuments baroques et néoclassiques, entassés contre des maisons de style colonial et des immeubles d’appartements avec balcons et cours – dont la plupart était en décomposition car le gouvernement de Castro ne pouvait pas se permettre l’entretien.

Avant le travail de Leal, la Vieille Havane était devenue un ensemble enchevêtré de rues sombres, serpentant devant des bâtiments en ruines, dont beaucoup étaient soutenus par des poteaux pour empêcher leur effondrement. Bien que des poches de décomposition ouverte puissent encore être trouvées, elles sont maintenant dépassées en nombre par les places royalement restaurées et les structures coloniales.

Leal a reconstruit des sites touristiques tels qu’El Floridita, où Ernest Hemingway aurait contribué à la création du daiquiri, et un autre point d’eau célèbre, El Bodeguita del Medio. Il a supervisé la restauration d’une partie de la façade délavée du Malecon, la célèbre digue de la ville, et d’El Morro, le fort espagnol qui garde l’entrée du port de La Havane.

Le bureau de Leal a également rendu de nombreux bâtiments restaurés à leurs fonctions d’origine, tels que des quais rénovés et des sites touristiques axés sur des thèmes spécifiques – comme El Conde de Villanueva, un hôtel qui s’adresse aux amateurs de cigares. Aujourd’hui, les rues pavées de la Vieille Havane sont remplies de galeries d’art et de musées, d’églises, de parcs ombragés et de ruelles rappelant Rome ou Barcelone.

Le bureau de Leal a rénové plus de 300 bâtiments et les équipes de maintenance veillent à ce que les structures restaurées ne perdent pas leur splendeur malgré la lumière tropicale implacable, l’humidité de l’air marin et les inondations côtières qui punissent toutes les infrastructures de La Havane. Leal a remporté de nombreux prix internationaux, dont le prix international de la restauration Reine Sofia d’Espagne en 2007.

L’un de ses plus grands projets a été la restauration du bâtiment en forme de dôme du Capitole pour devenir le siège du Parlement cubain tel qu’il était avant la révolution cubaine de 1959.

Photo: Ramon Espinosa

Une partie de l’effort de reconstruction a également créé des maisons de soins infirmiers et des salles à manger pour les fonctionnaires, ainsi que des garderies, des écoles et des cliniques de désintoxication.

Des milliers de Cubains ont été contraints de quitter leurs maisons d’appartements pour faire place à des projets de réhabilitation, mais Leal a déclaré qu’aucun d’entre eux n’avait été déplacé sans se voir offrir des lieux de vie comparables.

Mais le charme apparent des efforts de Leal a démenti les problèmes des Cubains qui vivent dans une pauvreté extrême à quelques pâtés de maisons des zones touristiques.

En effet, les insulaires appellent la Vieille Havane «le Vatican» car les rues sont particulièrement propres et exemptes de petits vols et de petits délits afin de ne pas effrayer les touristes. Même les lignes électriques ont été posées sous terre, ce qui signifie que le quartier est épargné par les fréquentes pannes d’électricité qui sévissent dans le reste de la ville.

Lorsque le New York Times a écrit un article de 2007 largement favorable disant que le travail de Leal avait beaucoup plus d’avantages esthétiques que de valeur réelle pour les résidents de la Vieille Havane, un historien de la ville visiblement en colère a organisé une conférence de presse pour dénoncer l’article, le journaliste qui l’a écrit et le journal. .

«La question est:« La culture n’est-elle pas positive? L’état de la culture (cubaine) n’est-il pas positif? », Demanda Leal.