Cuba cherche à participer à la course au traitement des coronavirus

LA HAVANE, Mai 13  (Reuters)   Cuba soumis à un embargo américain de six décennies, parie qu’un secteur biotechnologique lancé par le leader révolutionnaire tardif Fidel Castro peut donner à l’île des Caraïbes un avantage dans une course mondiale pour trouver des traitements efficaces pour le nouveau coronavirus .

Cuba vante surtout un interféron qu’il produit, un agent antiviral vieux de plusieurs décennies qui renforce le système immunitaire.

La nation insulaire affirme avoir réussi à traiter le nouveau coronavirus à la maison et en Chine, et que 80 pays ont déjà exprimé leur intérêt pour l’achat de son interféron alpha 2b.

Le gouvernement espère que son interféron et les autres traitements qu’il met au point permettront de relancer son économie en difficulté.

“Nous exportons de bons produits comme l’interféron alpha 2b et cela ouvre des possibilités”, a déclaré le ministre du Commerce Rodrigo Malmierca lors d’une récente table ronde télévisée.

Les interférons sont utilisés depuis longtemps à l’échelle internationale pour traiter la dengue, le cancer et les hépatites B et C. Des études menées pendant l’épidémie de SRAS en 2003 ont suggéré que les interférons pourraient également être utiles contre les coronavirus.

La Havane a promu que la Chine, où la pandémie est apparue l’année dernière, avait inclus l’interféron dans ses directives de traitement pour COVID-19, la maladie causée par le virus. L’un des interférons qu’il a utilisés est produit par une entreprise conjointe sino-cubaine Changheber, ont déclaré les autorités cubaines.

Des critiques ont accusé Cuba de préconiser un traitement non prouvé pour le COVID-19, ainsi que de masquer à l’origine le fait que d’autres pays produisent également de l’interféron alpha 2b.

Les interférons peuvent provoquer des effets secondaires graves lorsqu’ils sont administrés sous leurs formes habituelles – injections ou perfusions – dont certains peuvent refléter les symptômes du COVID-19, tels que fièvre et difficultés respiratoires.

Cuba, cependant, dit qu’il a traité presque tous ses patients avec des injections d’interféron et attribue au médicament pour l’avoir aidé à atteindre un taux de mortalité plus faible parmi ses 1804 cas confirmés de COVID-19 – 4,1% contre une moyenne de 5,9% pour le reste du Amériques.

Il a également signalé un essai à l’hôpital de Taihe dans la province chinoise du Hubei au plus fort de son épidémie, ce qui suggère que de nouvelles façons d’administrer l’interféron pourraient aider à contenir le virus et même à prévenir la contagion avec moins d’effets secondaires.

Aucun des quelque 3 000 travailleurs de la santé qui ont utilisé des gouttes nasales d’interféron n’a été infecté par le nouveau coronavirus, selon un rapport d’étude informel examiné par Reuters. Ils comprenaient plus de 500 personnes fortement exposées aux patients infectés, ont indiqué les chercheurs chinois.

L’essai a utilisé de l’interféron alpha, mais pas spécifiquement de la version cubaine, et les résultats n’ont pas été officiellement examinés par des pairs ou publiés dans des revues médicales fiables.

Dans un essai distinct à l’hôpital de l’Union à Wuhan, en Chine, des patients COVID-19 qui ont inhalé de l’interféron sous forme d’aérosol ont présenté une amélioration plus rapide des symptômes respiratoires et de l’élimination du virus de leur sang que les patients qui n’ont pas reçu d’interféron, selon un autre rapport informel par des chercheurs chinois, australiens et canadiens.

Des essais contrôlés randomisés sont nécessaires pour corroborer ces premiers résultats et des dizaines d’études impliquant l’interféron sont en cours dans le monde entier.

Cuba n’attend pas ces résultats. Il commence déjà à utiliser des gouttes nasales d’interféron pour la prévention des infections chez le personnel médical.

INDUSTRIE BIOTECH DE FIDEL

L’interféron, considéré comme un médicament miracle potentiel dans les années 1970 et 1980, occupe une place particulière à Cuba.

Castro, dont la révolution de 1959 donnait la priorité à la santé et à l’éducation et qui s’intéressait souvent aux développements scientifiques, a envoyé des scientifiques cubains à l’étranger pour étudier sa production.

Ils ont rapidement découvert comment le fabriquer à la maison et le médicament a été utilisé avec succès lors d’une épidémie de dengue hémorragique en 1981. C’est à ce moment-là que le secteur biopharmaceutique de Cuba a commencé à croître sérieusement malgré les obstacles posés par l’embargo commercial américain.

Il produit désormais la plupart des médicaments utilisés à Cuba ainsi que plus de 300 produits destinés à l’exportation vers plus de 50 pays, dont un vaccin thérapeutique contre le cancer du poumon appelé CIMAvax.

Il existe maintenant 21 centres de recherche et 32 ​​entreprises employant quelque 20 000 personnes sous l’égide de BioCubaFarma, géré par l’État.

Les exportations de médicaments ont rapporté 442 millions de dollars en 2016, selon les dernières données officielles disponibles, dépassant les revenus d’exportation du sucre, du rhum ou du tabac.

Les partisans du succès de Cuba affirment que cela réfute l’idée que la libre concurrence sur le marché est nécessaire pour l’innovation pharmaceutique et biotechnologique. Les sceptiques se demandent si l’industrie principalement financée par l’État est en fait rentable et si elle peut prospérer compte tenu des problèmes de trésorerie de Cuba.

Cuba n’a pas été en mesure de produire suffisamment de médicaments pour répondre pleinement à la demande intérieure ces dernières années dans le cadre de mesures d’austérité strictes.

Mais la pandémie peut présenter une opportunité unique pour le secteur de redorer sa réputation et de générer des devises fortes.

Le président de BioCubaFarma, Eduardo Martínez, a fait une présentation la semaine dernière sur une série de médicaments que Cuba teste et développe pour renforcer le système immunitaire contre le COVID-19, prévenir une aggravation des symptômes et aider les patients à récupérer.

Elle développe sa propre version d’AbbVie (ABBV.N) Kaletra, une thérapie anti-VIH testée en association avec d’autres médicaments, dont l’interféron, contre COVID-19.

Martinez a déclaré que les efforts de Cuba suscitaient de l’intérêt à l’étranger et qu’il anticipait une demande élevée.

“Nous créons les conditions pour introduire (ces médicaments) au niveau industriel et augmenter leur production”, a-t-il déclaré.