Escargots géants africains, jusqu’à 20cm, vus à La Havane

Escargots géants africains, jusqu'à 20cm, vus à La HavaneLA HAVANE, le 7 mars – Des escargots géants africains mangent tranquillement leur chemin à travers la capitale cubaine, engloutissant des feuilles, des fleurs, des écorces et même des ossements d’animaux morts.

Les escargots, l’une des espèces les plus envahissantes au monde, peuvent atteindre 20cm  long et peser une livre. Certains Cubains utilisent les escargots dans les rites religieux. Et les experts craignent que les autorités cubaines ne soient pas en mesure d’arrêter la menace visqueuse.

« Je pense qu’il est hautement improbable que l’escargot soit éradiqué à Cuba », a déclaré James Coupland, un entomologiste de l’Ontario, au Canada, et un spécialiste des escargots envahissants.

Les escargots géants africains peuvent transmettre des maladies et ont endommagé les cultures en Floride, en Géorgie et dans d’autres États américains. Les créatures abondent au Parque Forestal, un complexe récréatif à La Havane. Ils sont les plus actifs la nuit et creusent souvent des souterrains le jour.

Darian Ruiz, 13 ans, a découvert plusieurs escargots lors d’une matinée récente. « Ça sort. Regarde! »S’exclama la huitième année alors qu’un escargot sortait de sa coquille.

Certains Cubains ont peur des escargots, les qualifiant de venimeux. « Cet escargot dégage un poison qui a causé un certain nombre de morts à Cuba », a déclaré Dayron Valdez, 36 ans, un visiteur du parc.

Le biologiste cubain Antonio Vazquez a déclaré n’avoir entendu parler d’aucun décès lié à l’escargot à Cuba, mais les créatures portent parfois un parasite qui peut causer la méningite chez l’homme.

Vazquez, un spécialiste des escargots à l’Institut de Médecine Tropicale de La Havane, a noté que l’institut avait détecté les escargots africains pour la première fois en janvier 2014, à environ 10 miles au sud-est de La Havane. En septembre 2015, les escargots s’étaient propagés à au moins 13 autres endroits sur 100  km carrés.

« Nous sommes presque certains que c’est limité à La Havane et deux provinces adjacentes », a déclaré Vazquez.

Il ne sait pas comment les escargots se sont retrouvés à Cuba, mais « ce dont nous sommes presque sûrs, c’est qu’ils sont liés à la pratique des religions d’origine africaine ». De nombreux escargots ont été trouvés dans des zones boisées ou près de maisons où Les Cubains pratiquent le Yoruba, une religion qui a ses racines au Nigeria et au Bénin voisin.

Les escargots africains sont également considérés comme un mets délicat au Nigeria.

À Cuba, M. Vazquez a déclaré qu’un programme de sensibilisation avec les principaux dirigeants yoruba « pourrait aider à ralentir » la marche des escargots à travers l’île. Mais maintenant que les escargots sont établis à La Havane, il sera « assez difficile » de les éliminer, at-il dit.

Les escargots africains se reproduisent rapidement et ont peu d’ennemis naturels à Cuba, autres que les souris et les rats. Et ils sont des survivants. Ils préfèrent les climats tropicaux mais peuvent supporter le froid et même la neige. Si leurs plantes préférées ne sont pas là, ils vont grignoter la peinture de voiture et le stuc, disent les experts.